11 februari 2021

Jerrycans, ze zijn te vinden in alle laboratoria op het Utrecht Science Park. Alleen de Universiteit Utrecht gooit er wekelijks al zo’n 170 weg. Dit komt neer op bijna 2.500 ton plastic per jaar. Studenten van de Green Offices van Hogeschool Utrecht en Universiteit Utrecht werken nu samen om iets aan deze afvalstroom te doen. Hun project Precious Plastic gaat het plastic verwerken tot, om te beginnen, een plantenbak. Lekker groen.

De hierboven genoemde cijfers over het aantal weggegooide jerrycans komen van studenten van de Universiteit Utrecht. Zij deden voor Precious Plastic onderzoek naar dit afvalprobleem. HU-studenten werken in het project nu aan de bouw van machines die het plastic gaat recyclen. Of eigenlijk upcyclen: de machines toveren de plastic restafvalstroom om tot iets nieuws en waardevols. Maar dat is slechts één van de doelen van het project. Het wil ook bijdragen aan het onderwijs én mensen aan het denken zetten over het afvalprobleem.


Foto van: Preciousplastic.com

Mooie boodschap
“Het Green Office is in gesprek met het bedrijf dat onze marketingspullen maakt, sleutelhangers en dergelijke, om te kijken of die hun assortiment kunnen verrijken met producten die van dit gerecyclede plastic kunnen worden gemaakt. Dat zou natuurlijk een mooie boodschap uitdragen”, vertelt Evert-Jan Velzing. Hij is medeopdrachtgever voor het HU Green Office. “Het project beperkt zich dus niet tot de techniek en heeft een hele praktische aanpak. Dat levert interessante vraagstukken op voor het onderwijs. Werktuigbouwkundigen en elektrotechnici hebben de neiging vooral naar het product te kijken. Werkt het naar behoren? Voldoet het aan de eisen van de opdrachtgever? Aan toepasbaarheid en de opbrengsten voor de eindgebruiker wordt minder gedacht. Om die reden zijn ook studenten technische bedrijfskunde betrokken; die kunnen dat perspectief mooi inbrengen. Zo stimuleert dit Quest-project discussies tussen studentengroepen. Dat spanningsveld is heel leerzaam.”

Europees onderzoek
Waarom Evert-Jan opdrachtgever is geworden? Precious Plastic bleek mooi te passen in een lopend onderzoeksproject naar het hergebruik van wegwerpplastic, vertelt hij. Vanuit het Centre of Expertise Smart Sustainable Cities is hij als projectleider betrokken bij dit Europese onderzoek, Transform-CE. “Met het printen van 3D-plastic hebben we al redelijk wat ervaring, maar met andere technieken voor kunststofverwerking minder. Wat is de kwaliteit? Wat kan je nog meer doen met gerecycled of geüpcycled plastic? Dit project belooft daar mooie inzichten in te bieden. Het is voor ons ook een mooie kans om studenten te laten zien waar wij mee bezig zijn.”

Meer dan een plantenbak
Eén van die studenten is Glenn Esink. “Ik doe de elektrotechnische opleiding en het leek mij gaaf om aan de machinebouw mee te werken. Het bleek een heel mooi project. We hebben een enthousiast team dat de tegenslagen moeiteloos doorkwam – door corona zijn er wel wat tegenslagen geweest. De hoop is dat er in augustus een mooie machine staat die een deel van de plasticstroom kan recyclen. Ik kan niet wachten tot de eerste plantenbak eruit komt rollen.” 

Maar het project heeft Glenn nu al heel wat opgebracht, vertelt hij: “Samenwerken met een opdrachtgever is toch anders dan een beoordeling op school door leraren. Ik merk dat een echte opdrachtgever de professionele werksfeer bevordert. Ook het samenwerken met technisch bedrijfskundigen en werktuigbouwkundigen levert nieuwe inzichten op. Ik vind het heel interessant om te ervaren hoe deze specialismen kijken naar het ontwerp en het project. Dat heeft zeker bijgedragen aan mijn persoonlijke ontwikkeling.”

De vorderingen volgen van Precious Plastic? Kijk op deze site van de UU of op de site van het HU Green Office.

Bron: Hogeschool Utrecht